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计算地理(2)中国大云

中国科技公司计划抢走美国云巨头的风头。

全球哪家科技巨头的“计算云”扩大最快?很多人可能会猜是亚马逊或谷歌,毕竟它们运营着全球最大的数据中心网络。但正确答案是阿里巴巴。2016年这家中国电子商务巨头的云计算业务增长了126%,达到6.75亿美元。这一增长势头一时不大可能放缓。阿里云总裁胡晓明希望在2019年前公司这项业务能“赶上或超越”亚马逊网络服务(AWS)。

这可是个艰巨的任务:2017年AWS的收入估计在170亿美元左右。但是阿里巴巴的云业务(在中国被称为“阿里云”)身处于一个繁荣的群体之中——中国云计算行业整体发展迅猛。而比这种快速扩张更耐人寻味的是,中国的云服务企业在一些重要方面与西方同行有所不同。

中国的云计算提供商使用的技术倒没有多大不同。其实西方的科技公司已经以开源软件的形式发布了许多必要的代码,中国的同行因而很容易就上手了。为许多中国公司建立起云业务的EasyStack首席执行官陈喜伦表示:“这让我们站在了同一起跑线上。”

不同之处在于对技术的使用方式,而造成这种情形的原因是中西方云计算的起源不同。在西方,云计算技术的第一批用户是创业公司,直到后来才有大企业光顾。在中国,云计算产生于消费者服务,包括阿里巴巴的电子商务市场淘宝,以及第二大网络公司腾讯提供的在线游戏等。因此研究公司Gartner的曾劭清认为,中国的许多云服务还不能胜任复杂和主流的企业应用。

然而随着这些服务的发展,它们将展现出巨大的潜力。长期以来,西方几乎所有的公司都在使用复杂的内部IT系统,而且很多公司都难以割舍这些系统。而在中国,大部分公司的IT系统都不完善。“它们可以直接跃上云端。”规模较小但发展迅速的云服务提供商UCloud的创始人兼首席执行官季昕华说。

另一个不同之处源于监管。在西方,像政府机构和金融公司这样的组织往往与其他客户共享数据中心,而中国却有相互独立的“产业云”。例如,中国鼓励各大银行使用兴业数金(从兴业银行中分拆出来独立提供云服务的公司)这样的机构提供的服务,因为它符合最新的监管精神,而且用老板陈翀的话说,它让监管变得“更加方便”。

西方市场上AWS、微软和谷歌已成三足鼎立之势,而中国市场鹿死谁手尚未可知。目前阿里巴巴、中国电信和腾讯领先(见图表),但曾劭清认为形势也可能起变化。通信设备制造商华为有着雄心勃勃的计划,而体量较小的玩家如UCloud也有可能迎头赶上。

无论最终胜出的是哪家公司,中西方云服务提供商将来必有一战,只不过主战场不在它们各自的本土市场,而在欧洲和印度等地。AWS和它的主要对手一直积极在海外建立数据中心,包括在中国。但阿里巴巴和腾讯也在紧追猛赶。例如,阿里巴巴在国外运营十几家数据中心,本月还将在印度孟买附近再开一家。阿里的胡晓明表示:“我们已向亚马逊发起全面挑战。”

表面看来,西方云应该能够保持领先。它们的规模仍旧大得多,并且有技术优势,例如在为人工智能服务处理大量数据的专用芯片方面。用户越来越不情愿使用中国的技术,而且这种情况不仅出现在美国。但中国云服务公司也有自己的优势。它们可以依托庞大的国内市场,外国竞争对手在这里难有发展,尤其是在监管的影响下。法律规定外国的云公司要想经营中国本地的数据中心,必须与一家中国公司合作。这增加了复杂性,将其置于不利境地。更重要的是,中国企业位于其他国家的很多子公司很可能会选择本国的云提供商。

还有地缘政治因素。阿里巴巴会特别努力,因为它把云业务看做“一带一路”倡议的一部分。中国国家主席习近平提出这项宏伟的基础设施计划,是想把中国同亚洲其他国家以及欧洲和非洲连接起来。胡晓明最近表示,正是“一带一路”倡议给了他超越AWS的信心。或许有一天,这项计划会更名为“一带一路一云”。